Jerry Dammers, fundador de The Specials, condecorado en Sudáfrica

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Por AUGUSTO CLASH 

En el último fin de semana de Abril, el gobierno de Sudáfrica condecoró con una Orden de Honor a Jerry Dammers, tecladista de la célebre banda  ska The Specials y fundador del sello 2 Tone (que editó a todas las bandas cultoras de la oleada ska del Reino Unido a fines de los ´70 y principios de los ´80). La distinción fue otorgada en reconocimiento a la lucha de Dammers contra la discriminación racial y el régimen del Apartheid (sistema de gobierno en el que la minoría blanca sometió y excluyó a la mayoría negra durante casi todo el siglo XX), especialmente por el tema de su autoría “Nelson Mandela” que se transformó en un himno de liberación contra el Apartheid.

Esto es fantástico. Es un verdadero honor ser considerado para esto, especialmente cuando comparo lo poco que hice con el trabajo de quienes sacrificaron sus vidas, me siento muy honrado“, declaró Dammers el día de la ceremonia.

Nelson Mandela” podría considerarse una de las canciones políticas que más impacto tuvieron en la historia. Luego de algunos años exitosos, con un disco debut brillante (The Specials, de 1979) y un segundo álbum con menor repercusión pero igual calidad (More Specials, de 1980), las voces principales de la banda, Terry Hall y Neville Staples, y Lynval Golding, uno de sus guitarristas, abandonaron la banda para emprender un proyecto más pop (Fun Boy Three). Dammers se planteó reformular la banda para seguir adelante bajo el nombre de The Special A.K.A. y con un elenco variable de músicos. Hacia 1984 estaba trabajando en lo que sería el disco In The Studio, época en la que ya manifestaba gran interés por los ritmos africanos, el funk, el jazz y sonidos latinos. Ese interés lo acercó a conocer la historia de Nelson Mandela.

Cuando yo era un estudiante en Coventry, participé de pegatinas de afiches anti-apartheid. A los  14 años, me manifesté contra la gira de los Springboks(selección sudafricana de rugby en la que sólo jugaban los blancos, NdeR). Pero curiosamente, no había oído hablar sobre Mandela hasta que fui a un concierto en el Alexandra Palace donde celebraban sus 65 años. Gente como Julian Bahula , un músico sudafricano exiliado en Gran Bretaña, cantaba sobre él, lo que me dio la idea para la letra”, confiesa Jerry en una entrevista al diario The Guardian.

Agarré un montón de folletos en aquel concierto y comencé a aprender acerca de Mandela. En ese momento, él había estado encarcelado durante 21 años y en los folletos leí que los zapatos que tenía en la cárcel eran demasiado pequeños para sus pies, lo que incluí en la letra”, explica el músico.

Con producción de Elvis Costello (quien también tuvo a su cargo el debut de The Specials), la colaboración de Dave Wakeling y Ranking Roger de The English Beat, Caron Wheeler de Soul II Soul y las principales cantantes sesionistas de Pink Floyd, entre otros, sumados a Lynval Golding como invitado y el baterista histórico de los Specials, John Bradbury, todos le dieron forma a la idea de Dammers para elaborar una joya: “Nelson Mandela”.

Más allá de la calidad artística, lanzar este tema era una jugada muy arriesgada y comprometida políticamente en aquellos años en los que Margaret Thatcher (primera ministra británica) sostenía al régimen del Apartheid y consideraba a Mandela un “terrorista”. Sin embargo, varios fans de los Specials le dieron difusión al tema en algunas radios importantes y se disparó hasta transformarse en un himno.

Aunque el tema estaba prohibido en Sudáfrica, logró sortear los obstáculos y llegar a ser muy popular. “Un día estaba viendo el noticiero y mostraron un partido de fútbol en Sudáfrica en el que reprodujeron la canción por los altavoces. ¡ No sé cómo lo hicieron, pero fue increíble de ver!”, recuerda Dammers todavía sorprendido.

Más adelante, Dammers fundó el movimiento Artistas contra el Apartheid, llegando a organizar en 1988 un multitudinario y muy recordado festival en el Estadio de Wembley, con la participación incluso de Dire Straits y Withney Houston. De esta forma, la causa por la liberación de Mandela y por el fin del Apartheid se popularizó como nunca antes, jugando como un factor auxiliar a las protestas, revueltas y huelgas que se sucedían en Sudáfrica para terminar con ese régimen opresor.

A pesar del escaso éxito en cuanto a ventas en el momento de su lanzamiento, que le generó importantes deudas a Dammers, el disco In The Studio (que también incluye “Racist Friend,” otro hermoso tema contra los prejuicios raciales que versionan muy bien los locales Ska Beat City) contenía este tema que trascendió las fronteras de la música.

Una vez liberado Mandela, hacia 1990, alguien le presentó a Dammers como “el tipo que compuso el tema que habla sobre usted”, a lo que Mandela estrechando la mano de Jerry respondió “¡¡Ah, sí!! ¡¡Muy bueno!!”. Quizás este reconocimiento a Jerry Dammers sea superior a la bien merecida mención de honor obtenida en este 2014.

Letra de “Nelson Mandela (traducción aproximada)

Liberen a Nelson Mandela!!

21 años en cautiverio

Zapatos demasiado pequeños para adaptarse a sus pies
Su cuerpo maltratado, pero su mente se mantiene libre
Eres tan ciego que no lo puedes ver

¡Liberen a Nelson Mandela!

Conozcan las causas del ANC (se refiere al African National Congress, partido del que era parte Mandela)
Sólo un hombre con un gran ejército
Eres tan ciego que no lo puedes ver
Eres tan sordo que no lo puedes oír

¡Liberen a Nelson Mandela!

21 lágrimas en cautiverio
Eres tan ciego que no lo puedes ver
Eres tan sordo que no lo puedes oír
Eres tan tonto que no puedes hablar